EN DICIEMBRE DE 2009, apareció una misteriosa carta en la casa de un señor Johnson en Pittsburgh, Pennsylvania. En el interior había un mensaje impreso en papel de color crema: "Todos los productos en tu refrigerador se intercambiaron con todos los productos en el refrigerador de Ben Affleck. Prueba un poco de todo".

Cartas similares llegaron al reverendo de una iglesia local y al arquitecto William Hopkins. De hecho, más de 600 residentes del vecindario Polish Hill de Pittsburgh recibieron cartas ese año, cada una de ellas firmada de forma críptica (pero con amor) por "Lenka y Michael".

De hecho, las cartas fueron enviadas por los artistas Lenka Clayton y Michael Crowe, quienes habían asumido el ambicioso proyecto de enviar una carta física a cada persona del mundo. Habían comenzado en un pequeño pueblo pesquero irlandés; Pittsburgh, de donde es Clayton, fue el siguiente. Para cubrir los gastos de viaje y materiales para un proyecto de este tipo, recurrieron a Internet, donde encontraron unas pocas docenas de extraños que estaban dispuestos a financiar su pequeño plan gracias a una nueva plataforma llamada Kickstarter.

Kickstarter se había lanzado unos meses antes, y lo que podría llegar a ser todavía se dejó en gran parte a la imaginación. El término crowdfunding aún no era parte de la lengua vernácula común. ¿Quién usaría tal cosa? La idea de que podías aprovechar el poder colectivo de la web para financiar todo tipo de esquemas descabellados, por el arte o el entretenimiento, o simplemente para hacer algo genial, parecía absurda.

Peeble Smartwatch

Una década después, todo eso ha cambiado. Kickstarter, que celebra su cumpleaños número 10 este mes, ha permitido la creación de una serie de proyectos que en cualquier otro mundo nunca podrían haber existido. Ya conoces a los famosos: Cards Against Humanity comenzó en Kickstarter. Lo mismo hicieron TikTok y Oculus Rift. No te olvides de Awkward Black Girl, la manta de la gravedad, el reloj inteligente Pebble.

La plataforma ha recaudado colectivamente más de $ 4 mil millones de dólares de parte de patrocinadores para financiar proyectos creativos y lanzar nuevos negocios. Algunos Kickstarters han terminado en decepción. Otros han impactado profundamente nuestro mundo. Mientras tanto, la plataforma le ha dado a las personas regulares en Internet las herramientas para operar como inversionistas de riesgo, decidiendo qué se desecha y qué se financia: incluso algo tan tonto como un proyecto de arte que envía cartas a extraños.

MUCHO ANTES DE QUE KICKSTARTER fuera una compañía, Perry Chen decidió que tenía que existir una mejor manera de recaudar fondos para proyectos de arte.

Chen vivía en Nueva Orleans en una casa con un grupo de artistas, haciendo música y evitando la amenaza de un trabajo real a toda costa. Pero estar esperando triunfar como músico era una lucha diaria financiera. Las salas de conciertos se arriesgaban cada vez que contrataban a un artista, apostando a que suficientes personas comprarían boletos y así obteber un retorno de su inversión. Esto hizo muy difícil que los nuevos artistas salieran adelante. También era difícil para los fanáticos opinar sobre los artistas que actuaban en los locales. ¿Qué pasaría, se preguntaba Chen, si hubiera una manera de contratar un artista de manera condicional? Si suficientes personas compran entradas, seguirían adelante con el evento; si no, nadie tenía que pagar dinero.

"No vi ninguna razón por la que no pudiera funcionar", dice, "pero estaba esperando que alguien más lo hiciera".

Unos años más tarde, Chen regresó a la ciudad de Nueva York y la idea lo llamó. Luego conoció a Yancey Strickler, otro tipo creativo, que pensaba que un sistema para la financiación colectiva podría funcionar. Compraron un pizarrón y empezaron a maquinar.

En 2007, Chen y Strickler presentaron la idea a Charles Adler, un diseñador de interacciones, que se convertiría en el tercer cofundador. Contrataron a algunos programadores para construir la arquitectura de la plataforma Kickstarter y les contaron a la mayor cantidad de personas que pudieron sobre su idea. Cuando Arrested Development fue cancelado, Chen lo usó como un ejemplo para aumentar el interés en Kickstarter: ¿Qué pasaría si los fanáticos pudieran unirse para salvar los programas que amaban? Logró que le presentaran a David Cross, quien interpretó a Tobias Fünke en el programa. A Cross le encantó la idea. Se convirtió en el primer inversionista de Kickstarter.

Reclutaron a su primera empleada, Cassie Marketos, que dice que no sabía muy bien en qué se estaba metiendo, pero creía en Chen, Strickler y Adler lo suficiente como para subir a bordo. "Estábamos hablando constantemente con la gente sobre Kickstarter y obteníamos caras en blanco a cambio", escribió Strickler sobre los primeros días.

El sitio comenzó a funcionar a las 4:30 pm del 28 de abril de 2009. Al principio, solo se podía acceder por invitación. Chen comenzó un proyecto y pidió $ 1,000 dólares para hacer una serie limitada de camisetas pintadas con aerosol que decían "Grace Jones no cede ante la mierda". No logró su meta de financiación. Pero otro proyecto, Sorteo de dólares, lo hizo. Su creador ofreció bocetos a lápiz a cualquier persona en Internet por una pequeña tarifa. Recaudó $35 de tres patrocinadores.

La mayoría de los primeros proyectos en Kickstarter fueron así: pequeños y simples gestos de arte con metas de financiamiento muy bajas. (Incluso hoy en día, la mayoría de los proyectos de Kickstarter recaudan menos de $10,000).

Para 2010, la compañía se había mudado a su primera oficina, un edificio destartalado en el Lower East Side de Manhattan. "Había graffiti en las paredes y en los pisos, pero no era nuestro", dice Chen. En el verano, un fuerte olor flotaba desde una fábrica de pan al otro lado de la calle. El equipo aún era pequeño, y también lo era la comunidad. "Durante el primer año y medio de Kickstarter, si estabas en el sitio web, yo te atendia personalmente", dice Marketos, cuyo trabajo era el de "apoyo comunitario" en la plataforma.

Elevation Dock

Luego vino el primer proyecto de un millón de dólares. Elevation Dock prometió ser "el mejor dock para iPhones". (En ese momento, WIRED lo llamó "el adaptador que Apple debería haber hecho"). Más de 12,000 patrocinadores aportaron más de $ 1 millón de dólares para llevarlo a producción. Chen dice que fue un momento extraordinario, y todos se quedaron hasta tarde en la oficina para celebrar y asegurarse de que el sitio web no colapsara.

Cuatro horas más tarde, un segundo proyecto rompió $ 1 millón. El proyecto fue Broken Age, un juego de aventuras. A cambio del financiamiento, los creadores ofrecieron una "comunidad privada en línea establecida por los patrocinadores para discutir el proyecto con los desarrolladores y presentar sus pensamientos y sentimientos sobre el contenido y la dirección del juego". La gente no solo pagaba por el juego, sino que pagaba para participar en el proceso. Broken Age eventualmente recaudó más de $ 3 millones.

"Algunas personas estaban entusiasmadas con Kickstarter, pero otros pensaban que solo estábamos obteniendo mucho dinero gratis", dijo Tim Schafer, el creador del juego, a The Guardian en 2015. "¡Lo que era cierto!".

Los juegos son la categoría más financiada dentro de Kickstarter, con más de mil millones de dólares comprometidos para nuevos proyectos de juegos. Muchos le dan el crédito a Kickstarter por haber revolucionado la industria de los juegos de mesa. La fabricación de juegos es difícil, pero con fondos semilla de unos pocos cientos de patrocinadores, cualquier persona con una idea divertida puede comenzar a hacer un producto jugable. "Lo que más me gusta es la cantidad de dinero que Kickstarter ha redistribuido entre artistas, bichos raros, diseñadores y soñadores", dice Luke Crane, director de juegos de Kickstarter. "Pone el dinero en sus manos y dice, sí, ve y haz juegos geniales".

EL IMPACTO SOSTENIDO DE KICKSTARTER es de gran alcance. Por un lado, miles de tipos creativos han evitado la tiranía de un "trabajo real" y, en cambio, se han puesto a trabajar en sus proyectos extraños. Una mujer, Emily Richmond, utilizó Kickstarter para recaudar $8,141 para financiar un viaje en velero alrededor del mundo. Lenka Clayton y Michael Crowe continuaron recolectando dinero para sus Cartas Misteriosas, y finalmente enviaron miles de ellas a ciudadanos de Irlanda, Francia, Alemania, Suiza y los Estados Unidos.

Película ganadora del Oscar, financiada por miles de personas en Kickstarter

Chen cree que Kickstarter también ha ayudado a artistas más pequeños a pasar por alto estudios de cine y ejecutivos de la industria de la música para financiar sus obras. Un total de 15 películas financiadas por Kickstarter han sido nominadas para un Oscar, incluido Period. Fin de la oración, que ganó el Oscar al Mejor cortometraje documental de este año. Otras personas simplemente han usado la plataforma para hacer cosas geniales. Oye, ¿no sería genial construir una estatua de Robocop de tamaño natural en Detroit? El internet seguro lo cree .

A diferencia de muchas otras plataformas, el objetivo de la compañía no es venderse o hacerse público, sino ayudar a más personas a hacer más cosas.

"Creo que todavía hay muchas personas que serían perfectas para Kickstarter y no se ven a sí mismas en la plataforma", dice Marketos, quien ahora es vicepresidente de estrategia comunitaria de Kickstarter. "La gente cree que necesita proyectos de $10 millones, cuando el corazón real de Kickstarter, son esos pequeños proyectos que te dejan $10,000 y ¡Pum! Ya estás en la universidad".

El mes pasado, Chen renunció como CEO para centrarse en proyectos "más de mi estilo", incluido el regreso a la creación de musica. Una vez que se decida a grabar algo, tal vez te toque a ti decidir si se lo merece.

Este artículo fue publicado en inglés en Wired.com


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